Revelan estrellas secretos planetarios

Original: http://www.elnorte.com/ciencia/articulo/400/799000/

Nov 11, 2007

Los científicos utilizan la técnica de ocultación estelar con naves como Envisat

Ciudad de México  (11 de noviembre de 2007).- Ver cómo se ponen las estrellas desde la superficie de la Tierra puede proporcionar un rato muy romántico, pero si se hace desde una nave espacial en órbita, se pueden apreciar detalles ocultos sobre la atmósfera de un planeta.

En torno a la Tierra, la misión Envisat de la ESA lleva a bordo un instrumento denominado GOMOS (Sistema de Monitoreo global del ozono mediante la ocultación de estrellas). Como su nombre indica, se ha diseñado para estudiar si la cantidad de ozono está incrementando, ahora que se ha prohibido el uso de sustancias químicas perjudiciales. Desde 2002 ha observado unas 400 estrellas que se ocultan a diario detrás de la Tierra, con el fin de elaborar un mapa del ozono en la atmósfera de la Tierra que abarca todas las latitudes y longitudes.

"Aún es pronto para saber si se está recobrando el ozono", afirmó Jean-Loup Bertaux, del Service d'Aeronomie du CNRS, de Francia.

Sin embargo, a medida que se acumulan los datos, también el instrumento descubre otros fenómenos que contribuyen a la presencia de ozono en la atmósfera.

En enero y febrero de 2004, GOMOS detectó una gran acumulación de dióxido de nitrógeno a una altitud de 65 kilómetros. El dióxido de nitrógeno es un gas cuya presencia en la atmósfera debe tenerse muy en cuenta, ya que puede destruir el ozono. En los dos meses siguientes, GOMOS observó que la capa descendía hasta los 45 km de altura, destruyendo claramente el ozono mientras bajaba, lo que suministró a los científicos una pieza más del rompecabezas del ozono.

El satélite Mars Express de la ESA lleva a bordo un instrumento simplificado para la observación de la ocultación estelar. Desde que el satélite llegó al planeta rojo en 2003, el SPICAM (Spectroscopy for Investigation of Characteristics of the Atmosphere of Mars, Espectroscopio para la investigación de las características de la atmósfera de Marte) ha observado más de mil ocultaciones estelares. Esta labor ofrece la descripción más detallada hasta la fecha de la atmósfera superior de Marte y revela la presencia persistente de capas brumosas.

Bertaux fue el primero en recomendar su aplicación en una misión de la ESA. Se lleva a cabo observando las estrellas desde el espacio a medida que se ocultan tras las atmósfera de un planeta que se esté investigando, antes de que desaparezcan de la vista tras el horizonte del planeta.

Cuando las estrellas brillan sobre la atmósfera, emiten radiación en una amplia gama de longitudes de onda. A medida que la nave espacial avanza alrededor del planeta, las estrellas parecen hundirse detrás de la atmósfera del planeta. La atmósfera actúa como un filtro y bloquea determinadas longitudes de onda de la radiación de la estrella. La clave de esta técnica es que las longitudes de onda bloqueadas son representativas de las moléculas y átomos de la atmósfera del planeta.