Hallan 'eslabón' perdido de paquidermo

Fuente: http://www.elnorte.com/ciencia/articulo/687473/

El hallazgo del 'Eritreum melakeghebrekristosi' presenta a un desconocido tatarabuelo de los paquidermos e implica rehacer su historia familiar. Foto: cortesía Gary H. Marchant/PNAS

El fósil de una mandíbula que perteneció a un paquidermo representa un "eslabón" entre el elefante actual y sus ancestros

Ciudad de México  (2 noviembre 2006).-  Un equipo de investigadores de la Universidad de California en Berkeley descubrió en Eritrea (al noreste de África) un fósil de 27 millones de años que podría representar el "eslabón perdido" entre los modernos elefantes y sus ancestros, que recibió el nombre de Eritreum melakeghebrekristosi.

Jeheskel Shoshani y sus colegas reportan en la revista Proceedings of the National Academy of Science (PNAS), de Estados Unidos, que los elefantes son los únicos sobrevivientes de la familia Proboscidea.

Dicho grupo experimentó una gran evolución hace 24 millones años, pero no se tenían registros de su presencia entre los 25 y 28 millones de años, por lo que cualquier fósil encontrado entre ese periodo aportará información interesante sobre la metamorfosis de este grupo animal, ya que se desconoce qué ocurrió con los elefantes, explicó el paleontólogo mexicano Rubén Ramos de la Rosa, investigador de la SEP en Coahuila.

"A grandes rasgos, éstos (los proboscidios) se dividen en dos grupos: los elefantes y los mastodontes, que, contrario a lo que la gente piensa, no son lo mismo, pero sí están ubicados dentro de un mismo grupo. Los mamuts tienen molares parecidos a los elefantes actuales, parecidos a láminas y adaptados a alimentos fibrosos, mientras que los mastodontes (más robustos y de menor estatura) poseían molares adaptados a una dieta más blanda y compuesta por hojas y frutos", explicó Ramos de la Rosa.

El E. melakeghebrekristosi es un organismo que aparece como punto intermedio entre los más antiguos y los modernos. Pero como se desconocía por completo, los especialistas tendrán que crear una nueva familia o grupo para registrar sus características, comentó el doctor Carlos René Delgado, investigador del Laboratorio de Paleontología del Museo del Desierto.

"Este ejemplar es, en verdad, un eslabón perdido porque de él no se tenía un registro. Se creía que después del Mastodonte y el Gompgotherium angustidens —antecesor directo del elefante moderno— estos animales habían desaparecido o algo por el estilo; ahora sabemos que no fue así y que simplemente evolucionaron", señaló Delgado.

Shoshani, titular del estudio, explica en el documento que fueron encontradas las mandíbulas del fósil.

"Sin embargo, hay que tener mucho cuidado con el hecho de que un organismo parcialmente desarrollado puede presentar características de sus ancestros, ya que el artículo menciona que el ejemplar encontrado no está totalmente desarrollado y esto podría oscurecer un poco las relaciones evolutivas que podrían apreciarse si se contara con un individuo adulto", añadió Ramos de la Rosa.

Finalmente, los científicos determinaron que al comparar los restos encontrados con los de otro ejemplar encontrado en Etiopía indicó a los especialistas que el continente africano fue el principal lugar donde se concentraron los primeros paquidermos, antes de migrar entre Eurasia y África.