Descubren antiguos reptiles marinos

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Los reptiles marinos pertenecían a un grupo de animales conocido como plesiosaurios AP

Bangkok,  Tailandia (28 julio 2006).- Un grupo de científicos identificó a dos reptiles antiguos que solían nadar en aguas heladas cercanas a Australia hace 115 millones de años, entre los primeros de su tipo en ser hallados de los que vivieron en el período que siguió a la era Jurásica, indicaron el viernes investigadores.

Los descubrimientos -apodados Umoonasaurus y Opallionectes- pertenecían a un grupo de animales conocido como plesiosaurios, reptiles marinos de cuello extendido que vivieron durante la época de los dinosaurios.

Investigadores, encabezados por el paleontólogo Benjamin Kear y un equipo de la Universidad de Australia y del Museo del Sur del mismo país, identificaron a las nuevas especies después de unir los fósiles de 30 especímenes recolectados de una mina de ópalos durante los últimos 30 años.

Esos reptiles "son bastante poco comunes" y su identificación le ayuda a los investigadores a comprender "el comportamiento de estos animales, que es bastante importante", señaló Kear.

Los hallazgos del equipo fueron publicados recientemente en la revista internacional Paleontology y en la edición en internet de Biology Letters, una publicación períodica que difunde la prestigiosa Royal Society de Londres.

El Umoonasaurus era un rhomaleosaurio, un tipo de plesiosaurio "equivalente a la ballena asesina en el (período) Jurásico", señaló Kear.

Fue identificado por su tamaño relativamente pequeño de aproximadamente 2.4 metros y tres rugosidades en su cráneo similares a crestas.

"Imagine un cuerpo compacto con cuatro aletas, un cuello razonablemente largo, una cabeza pequeña y una cola corta muy parecida a la de una foca reptil", señaló Kear.

El Opallionectes también era un plesiosauro, pero mucho más grande, aproximadamente de seis metros de largo con grandes masas de dientes finos, similares a agujas, para atrapar a peces pequeños y calamares. Su nombre significa "el nadador de Andamooka que busca ópalos".

"Es un eslabón perdido entre formas (especies) más antiguas del período Jurásico que habitaban Inglaterra hace aproximadamente 170 millones de años, y otras mucho más jóvenes halladas en la Antártida y en Patagonia que tienen aproximadamente 65 millones de años de antigüedad", señaló Kear.

Ambas creaturas vivían en un océano polar con temperaturas heladas, el cual cubría hace 115 millones de años lo que ahora es Australia, cuando el continente estaba ubicado mucho más cerca de la Antártida.